La matanza de Zong

El día que nacieron los Derechos Humanos

Los valores y principios que guiaron a la comunidad internacional e impulsaron el nacimiento de los derechos humanos están en retroceso, escribe Santiago Canton. En este ensayo recuerda cuál fue el origen de este ideario y reflexiona sobre la necesidad de recuperar esos ideales.

“Los negros son cosas, como cualquier propiedad. Tirar un negro al mar es lo mismo que tirar un caballo”. El viceministro de Justicia de la Corona Británica, John Lee, no sabía que al escribir su decisión sobre la masacre en el buque esclavo Zong, un 29 de noviembre de 1781, estaba ayudando a construir uno de los hitos más importantes en la historia de la humanidad: el movimiento universal de derechos humanos.

 

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Hace 236 años el buque de esclavos Zong, partió de Accra, Ghana rumbo a Jamaica. A bordo iban 442 esclavos. El capitán del barco, Luke Collingwood, era médico de profesión. Para navegar un barco esclavo podía ser más importante ser médico que navegante. Después de todo, un médico era más idóneo para asegurar que los esclavos elegidos, hombres o mujeres, fueran -debido a sus condiciones físicas- los de mayor valor mercantil.

 

Poco más de tres meses de haber partido de la costa africana, y cuando ya escaseaba el agua potable, la tripulación del Zong divisó la isla de Jamaica a solo 50 kilómetros. El lado médico de Collingwood creyó que se trataba de la isla La Española, y continuó el viaje alejándose de su destino.

 

La alarmante falta de agua potable garantizaba la muerte inminente de los esclavos y la pérdida de toda la carga. Como el seguro contratado por el Zong, no cubría la pérdida por muerte natural de los esclavos, el Capitán decidió arrojar al mar Caribe a gran parte de los esclavos, para poder por lo menos cobrar el seguro. Haciendo mal uso del adagio “mujeres y niños primero”, comenzó precisamente tirando a 54 mujeres y niños, porque tenían menor valor comercial que los hombres. Luego continuó arrojando a 78 hombres, y se calcula que unos diez esclavos saltaron por la borda en solidaridad con sus hermanos. Transcurridos tres días, 142 esclavos habían sido tirados al mar.

 

Cuando la noticia de la masacre llegó a oídos del activista inglés contra la esclavitud, Granville Sharp, comenzaron a desencadenarse una serie de acciones a lo largo de décadas, que crearon y sentaron las bases del accionar del movimiento de derechos humanos en el mundo entero y que continúan en la actualidad. Veamos algunas de ellas.

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En primer lugar, y con el objetivo de concientizar a la sociedad, visibilizar la gravedad de la esclavitud y buscar justicia para las víctimas, envió cartas a líderes religiosos, sociales y políticos, y se presentó ante la justicia como una especie de querellante en la causa por el reclamo a la compañía de seguros.

 

Se hicieron “posters” para graficar cómo los esclavos eran amontonados y encadenados dentro del Zong. Josiah Wedgewood, principal productor y diseñador de la porcelana inglesa y habitué de los ricos y famosos londinenses, diseñó un broche con la figura de un esclavo arrodillado y encadenado, con la inscripción ¿No soy hombre y hermano? Siendo Wedgewood uno de los creadores del marketing moderno, ese diseño se transformó en la imagen de la lucha contra la esclavitud, y los broches comenzaron a ser usados por las mujeres en las reuniones de la aristocracia victoriana.

 

Se creó una ONG para luchar contra la esclavitud y que, con nombre distinto, continúa activa hoy en día, siendo la ONG internacional de DD.HH. más antigua del mundo: Anti-Slavery International.

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En ocasión del Congreso de Viena en 1814, el principal activista contra la esclavitud viajó al Congreso para hacer “lobby” y logró que la declaración final diera un fuerte impulso a la abolición.

 

El esfuerzo de los activistas fue significativo para el desarrollo del Derecho Internacional de los Derechos Humanos.  En cierta manera, los primeros tribunales internacionales de derechos humanos, fueron las Comisiones Mixtas surgidas de tratados entre varios países, y establecidas en Freetown, Luanda, Cabo de Buena Esperanza, Boa Vista, Rio de Janeiro, Surinam, Spanish Town, Habana y Nueva York, que en total denunciaron a alrededor de 600 buques esclavos y liberaron a aproximadamente a 80.000 personas.

 

Luego de haber leído sobre la historia del Zong, uno de los principales pintores ingleses, William Turner, pintó “El Buque Esclavo” que es considerada una de sus grandes obras y fue presentada por primera vez en una conferencia contra la esclavitud para que sea vista por el Príncipe Albert, consorte de la corona inglesa.

 

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Pero las consecuencias para los derechos humanos por la masacre del Zong no se quedaron en el ámbito de la esclavitud también se extendieron al movimiento feminista.  En momentos en que las mujeres tenían muy poco espacio político en la sociedad, obtuvieron un espacio importante en el movimiento abolicionista, y posteriormente usaron esas mismas estrategias para dar comienzo a la lucha por el voto femenino.

 

El movimiento abolicionista finalmente logró ponerle punto final a la legalidad de la esclavitud, y continúa, al día de hoy denunciando internacionalmente las formas modernas de esclavitud que lamentablemente continúan azotando a millones de personas.

 

De los 442 esclavos que subieron en Accra, entre muertos por las condiciones inhumanas dentro del Zong y los asesinados por el Capitán, sólo 208 llegaron a Black River, Jamaica, para las vísperas de la Navidad de 1781.

 

Es evidente que el asesino Luke Collingwood no fue ni buen médico ni buen capitán, pero su criminalidad logró una especie de serendipia que impulsó la creación del movimiento internacional de derechos humanos, que día a día protege a millones de personas en todo el mundo.

 

Los esclavos muertos en el Zong y los pioneros contra la esclavitud han dejado un legado en la lucha por los derechos humanos que continúa teniendo la misma o más importancia que hace 236 años. Solo basta mencionar los recientes casos de genocidio de los Rohygna en Myanmar, hasta donde viajó el Papa Francisco; o los esclavos recientemente vendidos en Siria; o los millones de migrantes que diariamente son condenados por la sociedad,  sólo por huir de una muerte segura o por querer tener una vida digna; o el calentamiento global que nos condena a un futuro cercano de hambre y violencia para comprender la enorme importancia que continua teniendo el movimiento internacional de derechos humanos.

 

En el errático mundo de hoy, donde los valores y principios que guiaron a la comunidad internacional e impulsaron el nacimiento de los derechos humanos están en retroceso, se hace más necesario que nunca trabajar de manera estratégica, coordinada y sistemática para recuperar esos ideales y construir un mundo más justo.

 

Por: Santiago Canton

Santiago A. Canton es Secretario de Derechos Humanos de la Provincia de Buenos Aires, Argentina. Anteriormente fue Director Ejecutivo de Robert F. Kennedy Partners for Human Rights. Profesor de Derecho de Georgetown Law School, American University Washington College of Law y la Facultad de Derecho de la Universidad de Buenos Aires. Del 2001 al 2012 fue el Secretario Ejecutivo de la Comisión Interamericana de Derechos Humanos. En 1998 fue elegido como primer Relator de Libertad de Expresión en el sistema interamericano. Entre 1989 y 1998 trabajó en el National Democratic Institute for International Affairs (NDI), donde se desempeñó como Director para América Latina y el Caribe desde 1994. Fue Asesor del ex Presidente Jimmy Carter en programas de fortalecimiento democrático en América Latina. En 2005 recibió el Gran Premio Chapultepec de la Sociedad Interamericana de Prensa por su contribución a la promoción, desarrollo, fortalecimiento y defensa de la libertad de expresión en las Américas. Es abogado egresado de la Facultad de Derecho de la Universidad de Buenos Aires y Maestría en Derecho Internacional del Washington College of Law, American University. En 2017 el Secretario General de la OEA lo nombró miembro del Panel de tres expertos independientes para evaluar la existencia de crímenes contra la humanidad en Venezuela para ser presentados ante la Corte Penal Internacional. Es miembro del Grupo de Amigos de la Carta Democrática Interamericana, presidido por el ex Presidente Carter. Fue miembro de un Panel de Expertos en Derecho Humanos del Banco Mundial para evaluar las políticas de salvaguardia en temas ambientales y sociales. Sus escritos y entrevistas incluye CNN, CNN en Español, BBC, CBS, The Miami Herald, National Public Radio, The New York Times, Wall Street Journal, El País de España, The Washington Post, y numerosos diarios y programas de radio y televisión en las Americas.